Les 5 meilleurs livres de Stephen Jay Gould

Les 5 meilleurs livres de Stephen Jay Gould

Stephen Jay Gould, né le 10 septembre 1941 et mort le 20 mai 2002, est un paléontologue américain, professeur de géologie et d’histoire des sciences à l’université Harvard, qui a beaucoup œuvré à la vulgarisation de la théorie de l’évolution en biologie et à l’histoire des sciences depuis Darwin.


1. Darwin et les grandes énigmes de la vie

Darwin et les grandes énigmes de la vie Stephen Jay Gould

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Les chroniques que S.Jay Gould publie depuis plus de vingt ans dans le Natural History Magazine ont sans doute fait davantage pour expliquer la théorie de l’évolution que des montagnes d’ouvrages savants.

L’étonnant mélange « gouldien » de science, d’histoire et de littérature a passionné les lecteurs du Sourire du Flamant Rose ou de Quand les Poules auront des Dents. Avec Darwin et les grandes énigmes de la vie, ils découvriront le premier recueil de cette série de chroniques où la palourde pêcheuse, l’élan d’Irlande et le bambou qui fleurit tous les 120 ans témoignent des bizarreries de l’évoltuion, tandis que les arguments racistes, le déterminisme biologique ou la notion de quotient intellectuel illustrent les errements auxquels peut mener son interprétation.

Un inimitable cocktail, conçu par l’auteur comme « un antidote à notre arrogance universelle ».


2. La vie est belle – Les surprises de l’évolution

La Vie est belle Les Surprises de l’évolution Stephen Jay Gould

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Il y a plus de 500 millions d’années, d’étranges créatures peuplaient les mers : Opabinia avec ses cinq yeux et sa trompe frontale, Anomalocaris, redoutable prédateur à mâchoire circulaire, Hallucigenia dont l’anatomie justifie amplement le nom. Cette faune, fossilisée dans le Schiste de Burgess, est si extraordinaire qu’il a fallu près d’un siècle pour en reconnaître l’originalité.

C’est l’histoire de cette révolution scientifique que nous conte ici Stephen Jay Gould, comme une véritable enquête policière. Elle conduit à une profonde remise en cause de nos conceptions traditionnelles. Il nous faut désormais regarder l’évolution comme un ensemble d’événements à la fois parfaitement logiques et susceptibles d’être rigoureusement expliqués en rétrospective, mais absolument impossibles à prédire et non reproductibles.

Le maître-mot de l’histoire, celle de la vie comme celle de l’homme, est donc bien celui de contingence. Comme dans le merveilleux film de Frank Capra avec James Stewart, « La vie est belle », par son unicité et son imprévisibilité même.


3. Le pouce du panda

Le Pouce du panda Stephen Jay Gould

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Une collection d’histoires pour relater la grande aventure de l’évolution des espèces, ou Darwin expliqué par l’exemple. Quand l’extraordinaire et le merveilleux côtoient le quotidien. Livre d’initiation, Le Pouce du panda est aussi une formidable réflexion sur les mécanismes du vivant.


4. Quand les poules auront des dents

Quand les Poules auront des Dents Stephen Jay Gould

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Si Stephen Jay Gould est devenu paléontologue – et accessoirement l’un des meilleurs spécialistes actuels de l’évolution -, c’est parce qu’il est tombé en arrêt, à l’âge de cinq ans, devant le Tyrannosaurus du Museum de New York.

La  » crainte respectueuse  » qu’il dit avoir éprouvée ne l’a jamais quitté depuis, comme en témoignent chacun des trente essais qui composent ce livre. Qu’il parle des mutations génétiques, des organes sexuels de la hyène, des mœurs de la mite et de la baudroie des profondeurs… ou de la dentition des poules, il nous fait partager avec humour, pénétration, et un indéniable talent de conteur, son émerveillement devant la diversité des stratégies de l’évolution.

Aux bizarreries de l’histoire naturelle, il ajoute celles des naturalistes eux-mêmes dont certains préjugés, amplifiés par la mauvaise foi, ont parfois eu des conséquences politiques tragiques.


5. Le sourire du flamant rose

Le sourire du flamant rose Stephen Jay Gould

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A l’heure où la biologie, toujours plus moléculaire, se mue peu à peu en science « dure », toujours plus volontiers déterministe, l’histoire naturelle pourrait faire figure de relique désuète d’un passé révolu.

L’œuvre de Stephen Jay Gould, à elle seule, suffit à montrer qu’il n’en est rien. Les subtilités de l’évolution – sans cesse remaniée par des circonstances fortuites – échappent au cadre strict des grandes théories, mais se laissent entrevoir lorsque Gould s’interroge sur le sexe des escargots, l’extinction des dinosaures ou le sourire des flamants roses.

Dans le domaine de la paléontologie, l’histoire des idées est aussi passionnante que l’histoire des espèces. En racontant le triste voyage de la  » Vénus hottentote  » ou la controverse sur l’humanité des Pygmées, Gould nous enseigne aussi la lucidité et la vigilance – avec toute la force que lui insuffle un amour peu ordinaire pour la vie.

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